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¿Hace daño la nicotina?

PorMerak Marey PublicadoAUGUST 4, 2014 Visto17.6K

Hasta ahora, los peligros para la salud del hábito de fumar y el consumo de tabaco son bien conocidos. El tabaquismo es la principal causa evitable de muerte en los Estados Unidos y un importante contribuyente a muchos tipos de cáncer, enfermedades cardíacas y otras condiciones graves o potencialmente mortales. Los cigarrillos también son caros, adictivos y que dejan un mal olor. Sin embargo, los investigadores médicos han comenzado a mostrar interés en uno de los componentes más vilipendiados de cigarrillos - la nicotina. Y están interesados ​​en esta potente sustancia altamente adictiva por sus beneficios para la salud.

Durante la última década, una nueva investigación nos ha enseñado más sobre cómo la nicotina afecta el cerebro y el cuerpo. Parte de ella es una buena noticia - por ejemplo, una menor incidencia de la enfermedad de Alzheimer en los fumadores. La investigación ha apuntado a un compuesto llamado acetilcolina como la razón. La nicotina es estructuralmente similar a la acetilcolina, un compuesto de origen natural que sirve como un neurotransmisor. La nicotina se une a los receptores de los nervios y hace que las células nerviosas disparan con más frecuencia. En un estudio, un grupo de pacientes de Alzheimer se les dio los parches de nicotina, mientras que otro recibió un placebo. Aquellos con parches de nicotina mantuvieron sus capacidades cognitivas por más largo tiempo y en ocasiones incluso se recuperó la función cognitiva perdida. Un estudio de seguimiento indicaron que la nicotina también puede incrementar las capacidades cognitivas en las personas mayores que no están sufriendo de la enfermedad de Alzheimer, sino que están experimentando el deterioro mental típico asociado con la vejez.

La transformación de la nicotina sucedió cuando se introdujo el parche de nicotina. Destinado a ayudar a los fumadores dejar de fumar, el parche de nicotina también abrió una nueva forma de estudiar la droga. De repente, los científicos tenían un sistema de entrega fiable - uno sin los numerosos agentes cancerígenos que se encuentran en los cigarrillos - que podrían ser estandarizado a través de diversos estudios. Un estudio de 1982 reveló que los pacientes con colitis ulcerosa tienen menos brotes al tomar nicotina. Sin embargo, los efectos secundarios demostraron la nicotina a ser un tratamiento pobre a largo plazo.

En 2000, un estudio realizado en Stanford reveló sorprendentes resultados sobre los efectos de la nicotina sobre los vasos sanguíneos. Contrariamente a la opinión popular, el estudio demostró que la nicotina en realidad aumenta el crecimiento de nuevos vasos sanguíneos. El descubrimiento podría conducir a nuevos tratamientos para la diabetes. Muchas personas con diabetes sufren graves problemas de circulación, que puede conducir a la gangrena y en última instancia, amputación de extremidades.

Investigadores del Instituto de Investigación Scripps publicaron un estudio en el 2002 que reveló una conexión entre nornicotina - una sustancia química presente en el tabaco que y también se crea cuando el cuerpo descompone la nicotina - y una reducción de los síntomas de Alzheimer. Sin embargo, la nornicotina es tóxica, apuntando a la necesidad de encontrar un sustituto no tóxico.

En 2006, científicos de Duke encontraron que las personas con depresión que recibieron tratamiento con parches de nicotina reportaron una disminución en sus sentimientos depresivos. Los resultados tal vez no fueron sorprendentes para un medicamento asociado con impartir un "zumbido". Sin embargo, la investigación también mostró una relación directa entre la nicotina y un aumento en la liberación de dopamina y serotonina, dos neurotransmisores vitales. La falta de dopamina o serotonina es una causa común de la depresión.

Estos estudios apuntan a los aspectos potencialmente positivos de la nicotina, pero ¿qué podemos hacer con esta información? Seguramente la gente no debe comenzar a fumar para su salud. Siga leyendo para averiguar acerca de la investigación de fármacos asociados con la nicotina.

La nicotina puede llevar a algunos beneficios de salud, pero el problema ha sido "el sistema de entrega", dice Don deBethizy. DeBethizy es el CEO de Targacept, una empresa de biotecnología hija de RJ Reynolds Tobacco Company y dedicada a la investigación de los medicamentos relacionados con la nicotina [Fuente: Wired]. Nadie debe empezar a fumar, el tabaco de mascar o el parche para su salud, especialmente aquellos que sufren de condiciones médicas pre-existentes. El reto para los científicos a encontrar una manera de obtener medicamentos de nicotina o encontrar un sustituto seguro para compuestos como nornicotina.

Ya hemos mencionado que la promoción de la nicotina del crecimiento de vasos sanguíneos puede ayudar a los pacientes con diabetes. La compañía farmacéutica CoMentis está probando un gel de la nicotina que se aplica a las áreas necesarias con el fin de estimular la circulación y el desarrollo de los vasos sanguíneos.

Targacept está ejecutando actualmente ensayos clínicos de dos fármacos relacionados con la nicotina. Uno está diseñado para mejorar la función cognitiva en la esquizofrenia y los pacientes de Alzheimer; el otro es un calmante para el dolor prodicido por la extracción de un diente, ambos derivados de la nicotina.

Si bien aun no hay medicamentos derivados de nicotina disponibles, muchos hoy ya se encuentran en las fases de desarrollo o de prueba. La variedad de condiciones en estudio refleja la emoción sentida en la comunidad científica por el potencial de la nicotina: la ansiedad, la depresión, la enfermedad de Alzheimer, el síndrome de Tourette, TDAH, la enfermedad de Parkinson, la diabetes y la esquizofrenia. Muchas de estas condiciones son de naturaleza psicológica. Los investigadores señalan que no es probable que sea una coincidencia que el 50 por ciento de los fumadores tiene problemas de salud mental y que las personas deprimidas tienen el doble de probabilidades que las personas no deprimidas a ser fumadores. Dr. Ed Levin, investigador prominente de la nicotina en la Universidad de Duke, lo llama una forma de auto-medicación [Fuente: Wired]. (También es frecuentemente más difícil para las personas deprimidas a dejar de fumar.)

Pueden pasar años antes de que veamos alguna droga derivada de nicotina en el mercado. Llevar un medicamento de la investigación al mercado puede tomar cientos de millones de dólares y años de trabajo - por no hablar de muchas etapas de prueba y aprobación gubernamental. Aun así, un día podemos mirar a la nicotina como lo hacemos el opio, la digitalis y de las solanáceas. En una forma, que son sustancias altamente peligrosas; en otro, son, tratamientos vitales, incluso para salvar vidas.

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